Nació en Irlanda pero gracias a un contacto de LinkedIn jugará la Copa de África para Cabo Verde


En tiempos de vínculos digitales reforzados, LinkedIn se ha transformado en una herramienta utilizada por millones de personas en distintos rincones del planeta para buscar y ofrecer empleo. Allí se encuentran propuestas de todo tipo, algunas bastante llamativas. Como la que conectó a un defensor irlandés con un entrenador portugués y que lo llevó a integrar un seleccionado que en unos días participará de la Copa Africana de Naciones.

Roberto Lopes nació hace 29 años en Crumlin, la misma ciudad de las afueras de Dublín que vio dar sus primeros pasos al multicampeón de artes marciales mixtas Conor McGregor. Su madre es irlandesa y su padre, un migrante caboverdiano que llegó a la tierra en la que se afincó y formó una familia tras desempeñarse como cocinero de una línea de ferrys.

El joven Roberto comenzó a jugar al fútbol en las divisiones juveniles del histórico Bohemians, el único club irlandés que nunca descendió, y debutó en el equipo mayor con 18 años. Sus buenos rendimientos lo llevaron a integrar el seleccionado sub-19 de la República de Irlanda y convertirse en un puntal en la zaga de los Bohs, antes de pasar, en noviembre de 2016, a su archirrival, el Shamrock Rovers.

En mayo de 2016, cuando Lopes todavía vestía la casaca de Bohemians, su compañero Ayman Ben Mohamed fue convocado para representar al seleccionado de Túnez (su padre es tunecino y su madre, irlandesa). Al enterarse, Roberto, en broma, advirtió en una entrevista televisiva que él también podía integrar un seleccionado africano por sus raíces y añadió que iniciaría los trámites para ello.

Roberto Lopes juega desde hace cinco años en Shamrock Rovers, con el que ganó dos veces la Liga irlandesa y una vez la Copa de Irlanda.

Roberto Lopes juega desde hace cinco años en Shamrock Rovers, con el que ganó dos veces la Liga irlandesa y una vez la Copa de Irlanda.

“Hubo un periodista que lo llevó un poco más lejos y se puso en contacto con alguien de la Asociación de Fútbol de Cabo Verde”, contó Lopes en una entrevista con BBC Sport África. Aquella broma que alguien se tomó en serio terminó llevando al defensor al combinado nacional de ese archipiélago, situado en el noroeste de África y que fue una colonia portuguesa hasta 1975.

Para ello fue necesario LinkedIn.

A fines de 2018, un mensaje llegó a la cuenta que Lopes había creado en esa plataforma cuando todavía era un estudiante universitario. Estaba escrito en portugués y el usuario que se lo enviaba era Rui Águas. “Pensé que era un spam y no le di importancia”, explicó. Nueve meses más tarde, se produjo otra comunicación del mismo usuario. “Hola, Roberto. ¿Tuviste la oportunidad de considerar lo que te dije?”, le preguntaba.

El portugués Rui Águas era, en ese entonces, el entrenador del seleccionado caboverdiano. “Me sentí muy mal por no haberle contestado meses antes -contó Lopes-. Copié su mensaje y lo puse en el traductor de Google. Decía: ‘Estamos estudiando la posibilidad de incorporar nuevos jugadores a la selección de Cabo Verde. ¿Estarías interesado?’”. La respuesta afirmativa fue casi inmediata.

Roberto Lopes debutó en el seleccionado de Cabo Verde en octubre de 2019, en un amistoso ante Togo.

Roberto Lopes debutó en el seleccionado de Cabo Verde en octubre de 2019, en un amistoso ante Togo.

Muy rápido tramitó la documentación necesaria para conseguir la habilitación internacional. El principal problema que imaginaba el jugador del Shamrock Rovers no era la gestión burocrática, sino la barrera idiomática: en su casa nunca se había hablado portugués.

En el primer entrenamiento con el seleccionado, sus nuevos compañeros le propusieron que aprendiera una canción en portugués. “Tuve un día para prepararla. Busqué en Spotify canciones de Cabo Verde. El hecho de cantar en un idioma nuevo después de estar 24 horas allí me asentó”, explicó. Y añadió: “Estaba muy nervioso, pero una vez que llegué, todas las dudas y los temores desaparecieron porque todo el mundo me hizo sentir muy bienvenido”.

Su debut fue el 10 de octubre de 2019, en un amistoso que el conjunto insular le ganó 2 a 1 a Togo en Fos-sur-Mer (Francia). Ese fue el único encuentro que disputó bajo el mando de Rui Águas, el hombre que lo había contactado a través de LinkedIn, quien a fines de ese año partió hacia Brasil para trabajar como ayudante de su compatriota Jesualdo Ferreira en Santos.

Roberto Lopes integra el plantel del seleccionado caboverdiano que disputará la Copa Africana de Naciones en Camerún.

Roberto Lopes integra el plantel del seleccionado caboverdiano que disputará la Copa Africana de Naciones en Camerún.

Pedro Leitão Brito (conocido como Bubista), el reemplazante de Águas, también confió en él: después del largo parate que la pandemia de coronavirus impuso en el fútbol africano, Lopes fue titular en siete partidos que el seleccionado caboverdiano disputó este año: seis por las Eliminatorias para el Mundial de Qatar 2022 y uno por la clasificación para la Copa Africana, que debía llevarse a cabo a principios de 2021 y debió ser postergada un año.

Finalmente, el torneo continental, que se jugará en Camerún, comenzará el 9 de enero. Los Tiburones Azules, que intervendrán por tercera vez en el certamen (antes lo hicieron en 2013 y 2015), compartirán el grupo A con el anfitrión, Burkina Faso y Etiopía. “Estoy muy orgulloso de representar a mi familia y a Cabo Verde. Me encanta formar parte de esto”, aseguró Lopes.