Así es Xuntian, el nuevo telescopio espacial chino que le disputa el trono al James Webb


Intentará averiguar las causas de la acelerada expansión del Universo y observar nuevos cúmulos de estrellas.

En el lapso de unos años, China pasó de ser un espectador de tercera fila a convertirse en una potencia espacial, alcanzando hitos como el reciente aterrizaje en Marte, o la exploración de la cara oculta de la Luna. La nueva meta es lanzar un telescopio que sea 300 veces más potente que el Hubble y rivalice con el James Webb.

Las novedades en este rubro son inminentes, ya que planea lanzar el Chinese Space Station Telescope (CSST) -también conocido como Xuntian, que significa estudio de los cielos– un gran telescopio, según lo informó la Academia de Tecnología de Vehículos de Lanzamiento de China.

Lo curioso es que Xuntian no orbitará a 1,5 millones de kilómetros, como el James Webb, sino que lo hará a apenas 400 kilómetros de la Tierra, muy próximo a la Estación Espacial Tiangong, todavía en construcción. La intención es que pueda acoplarse para realizar tareas de mantenimiento y actualizaciones.

La idea original de las autoridades chinas era montar el CSST en la propia estación, pero tras valorar desventajas como la vibración, el riesgo de contaminación o incluso, que la propia plataforma pudiese interferir con la visión, los expertos terminaron por descartar la opción.

El proyecto se conoce desde hace ya algún tiempo, pero China acaba de afinar un calendario que apunta al corto plazo. Si se cumplen el cronograma que mostró la cadena estatal CGTN, Xuntian se lanzará a finales de 2023, para iniciar sus operaciones “hacia 2024”.

La entidad precisó que el Xuntian despegaría a bordo de un cohete Gran Marcha 5B hasta la órbita baja de la Tierra, similar a la de la estación Tiangong que rodea el planeta. El telescopio realizará observaciones y estudios en el espacio profundo en campos límites de la ciencia, acotó.

Su vida útil sería de 10 años con posibilidad de extensión con mantenimiento en órbita, dijo Zhan Hu, científico del programa en los Observatorios Astronómicos Nacionales de la Academia de Ciencias de China.

“El Hubble puede ver una oveja; pero el CSST ve miles. Todo con la misma resolución”, subraya a CGTN Li Ran, uno de los científicos encargados del Sistema de Reducción de Datos Científicos del nuevo telescopio.

“Sabemos que nuestro universo se expande con una aceleración y podemos calcular su tasa de expansión actual, pero aún se desconoce qué causa la aceleración. Las observaciones del CSST pueden ofrecer respuestas y revelar nueva física”.

Con tecnología de punta

El nuevo telescopio se podrá acoplar con la estación espacial China para su mantenimiento.


El nuevo telescopio se podrá acoplar con la estación espacial China para su mantenimiento.

En cuanto a la carga científica, se prevé que el telescopio lleve cinco dispositivos: una cámara de campo, un módulo terahertz, una cámara multicanal, un espectrógrafo de campo integral y un coronagrafo de imágenes planetarias extrasolares.

En cuanto a sus dimensiones, Xuntian tiene el volumen de un micro, con un peso de más de 10 toneladas métricas. Constará de dos partes principales: un telescopio óptico y una plataforma de órbita.

Tendrá una apertura óptica de dos metros y detectores de última generación, con un amplio campo de visión y capacidad de imagen de alta definición. Dotado de una enorme cámara de 2.500 millones de píxeles, podrá observar hasta el 40% del cielo.

Sus sensores también serán diferentes a los del Webb, llevando a cabo diferentes tipos de mediciones. Según la agencia CGTN, será «el mayor telescopio espacial para la astronomía en el ámbito casi ultravioleta y visible, al menos hasta 2035».

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