la vida en Argentina de Nasir Ahmed, el padre de las videollamadas


Durante casi medio siglo, la página que corresponde al hindú Nasir Ahmed no figuraba en los libros en donde se asientan las grandes epopeyas tecnológicas. Hasta que en el octavo episodio de la quinta temporada de la serie This is Us, su creador, Dan Fongelman, decidió hacer justicia y contar la historia de este ingeniero electrónico –que está casado con una argentina- e inventó una pieza clave de la informática.

Muchos fanáticos de la serie quedaron flechados por una biografía tan breve como conmovedora. Uno de ellos fue el publicista Gastón Bigio, quien se propuso realizar un documental sobre este genio olvidado que vive en el país y desarrolló una tecnología para facilitar las telecomunicaciones.

“Lo primero que hice cuando terminé de ver ese capítulo fue buscar algún dato sobre Ahmed en las redes. Quería conocer más sobre este hombre, saber si estaba bien, donde vivía, qué pensaba. La información que obtuve fue muy escasa y no había un solo video en donde se lo mostrara describiendo su invención”, le dijo Bigio a Clarín.

Todo comenzó en 1974, cuando la combinación de los ceros y los unos, conocido en la jerga como “código binario”, daba origen a la computación moderna. En aquel entonces, Ahmed inventó un algoritmo denominado Transformada de Coseno Discreta (DCT), que todavía sirve para comprimir archivos de imágenes y es clave para las videollamadas.

Nasir Ahmed, el ingeniero electrónico junto a su familia. Foto Ahmed.

Nasir Ahmed, el ingeniero electrónico junto a su familia. Foto Ahmed.

“Lo primero que averigüé fue que su mujer se llamaba Esther Pariente, aunque todos la conocían como Queli. Lo sorprendente es que esta mujer nacida en la ciudad de Yerba Buena, en Tucumán, actualmente, estaba viviendo en aquella localidad con Ahmed. Así que me puse en contacto con ellos para hacerles un pequeño homenaje”, reseña el publicista.

Al recibir el llamado, según cuenta Bigio, en marzo de 2020, la confusión que generaba la pandemia era total y la pareja estaba a punto de viajar a su segundo hogar en La Jolla, San Diego.

Un visionario

Durante la entrevista que Gastón Bigio realizó en Tucumán a Nasir Ahmed y Queli.

Durante la entrevista que Gastón Bigio realizó en Tucumán a Nasir Ahmed y Queli.

Mucho antes del furor del Silicon Valley, cuando este ingeniero visionario comenzó a investigar este prometedor algoritmo, ninguna institución científica le brindó su apoyo. Faltaban muchos años para la llegada de internet y aún más para los teléfonos celulares y las llamadas de video.

En lugar de abandonar su sueño, Ahmed le confió a su esposa su proyecto y le pidió permiso para utilizar los ahorros de la familia para ahondar en este descubrimiento, lo que implicaba pasar tres meses de verano sin una fuente de ingresos.

“Una de las pocas referencias que encontré sobre esta historia están en el libro Quelli y Nasir, vidas paralelas en el espacio curvo, una Edición del Archivo Histórico de la Provincia que no tuvo una gran tirada y quedó guardado en una estantería de la biblioteca municipal, esperando ser descubierto”, expone Bigio.

Ahmed nació en Bangalore, India, y emigró a Estados Unidos en 1961 para realizar una maestría en la Universidad de Nuevo México, en Albuquerque, donde desarrolló su trabajo y conoció a Queli, otra estudiante que se convirtió en el amor de toda una vida.

El 27 de Setiembre de 2018 se presentó Quelli y Nasir, vidas paralelas en el espacio curvo. Comisión de Cultura del CGCET.

El 27 de Setiembre de 2018 se presentó Quelli y Nasir, vidas paralelas en el espacio curvo. Comisión de Cultura del CGCET.

Una de las curiosidades que rodean a Quelli y Nasir es que, aunque nunca se separaron, tuvieron que casarse cuatro veces. La primera firma por poder fue el 11 de enero de 1965 y la unión no tuvo valor. Cuando llegaron a Albuquerque, se unieron por civil el 27 de Enero de 1965 y por la iglesia un día más tarde. El 17 de abril celebraron su cuarto matrimonio en Chicago para que tuviera validez en la India.

“Este pequeño algoritmo que publicamos se convirtió en el método más eficiente de tomar una imagen o un video, procesarlo de una forma en que pueda ser comprimido y enviarlo a cualquier parte. Fue así como la trasformadora de coseno discreta se convirtió en un standard”, cuenta el propio Nasir en el documental.

Reconocimiento

El reconocimiento público, además de llegar a destiempo, ocurrió en marzo de 2020, cuando se produjo el pico de la pandemia. Y si bien su foto se muestra en el final del episodio, una historia tan entrañable merecía un final más digno. Posteriormente, el propio director, recomendó el documental de Bigio a través de un tuit.

“La productora de la serie lo contactó a través de Michael Ahmed-Pariente el único hijo de la pareja y que actualmente tiene un estudio en Las Vegas”, apunta Bigio.

Otro dato que habla sobre la humildad de este hombre es que, pese a realizar el descubrimiento con fondos propios, publicó su hallazgo de manera gratuita –algo impensado en la actualidad- para que todo el mundo se pueda beneficiar de su innovación.

“Y si bien la pareja vive sin privaciones, su principal ingreso es la pensión que percibe Ahmed por haber sido profesor de la Facultad de Ingeniería eléctrica de la Universidad Estatal de Kansa. En más de una ocasión me señaló que prefería el reconocimiento social antes que el económico, algo que por suerte, ya comenzó a rodar”, resume Bigio.

SL